¿Qué es una tarjeta de red? ¿Para qué sirve?

Definición de tarjeta de red

Una tarjeta de red es un dispositivo electrónico que permite la conexión de dos ordenadores entre sí. No tienen por qué ser dos ordenadores domésticos necesariamente. De hecho, las tarjetas de red se utilizan para la interconexión de todo tipo de máquinas y computadoras incluyendo ordenadores portátiles y servidores.

¿Qué aspecto tiene una tarjeta de red?

Depende. Su aspecto varía según de que tarjeta de red estemos hablando. Por ejemplo, en un ordenador de escritorio convencional (la típica torre) la tarjeta de red puede ser una placa electrónica que se pincha en un zócalo de la placa madre. ¿Pero qué es la placa madre?

La placa madre también conocida como placa base (Motherboard en inglés), es la placa electrónica que tienen los ordenadores en su interior y a la cual se conectan el resto de componentes (memoria, microprocesador, discos duros, tarjetas gráficas, etc.).

Tarjeta de red

Decimos que puede ir pinchada. Pero cabe otra posibilidad: que esté integrada. ¿Y que es una tarjeta de red integrada?

Tarjetas de red integradas

La definición que he dado al principio de tarjeta de red ha sido:

Una tarjeta de red es un dispositivo electrónico que permite la conexión de dos ordenadores entre sí.

La utilidad pues de una tarjeta de red es conectar dos equipos. De ello se encarga la circuitería electrónica. Pero ¿cómo conectamos los equipos?. Está claro que necesitamos un cable. Y ese cable tiene que ir a parar a un conector. Las tarjetas de red por lo tanto tienen uno o más conectores, y un circuito electrónico.

Si dicho circuito electrónico lo empotramos en una placa madre decimos que esa placa madre tiene la tarjeta de red integrada.

En definitiva, una tarjeta de red integrada es una zona de la circuitería de una placa madre que sirve para conectar el equipo en red. Por ello, y finalizando la pregunta anterior, el aspecto de una tarjeta de red depende de si está o no integrada (o incorporada).

Una tarjeta de red incorporada sólo es distinguible a las personas con conocimientos avanzados en electrónica capaces de reconocer los microprocesadores que éstas utilizan. El ojo inexperto lo único que podrá apreciar es el conector físico de la misma.

¿Qué tipos de tarjetas de red existen?

He dicho antes que a una tarjeta de red conectamos un cable. Bien, no es del todo cierto. Existen tarjetas de red inalámbricas. Es importante puntualizar que la tarjeta estará integrada o pinchada en un zócalo de una placa madre. Pero para conectar los equipos no precisará de cable. Lo hace a traves de microondas de radio, más conocidas como el WiFi.

Además de la inalámbrica, existen distintos tipos de tarjetas de red según la velocidad que soporten, los protocolos y estándares de red, etc... Las más conocidas son las Tarjetas de red Ethernet cuyo conector, el RJ45, es similar al de un cable de teléfono convencional (el RJ11) pero más ancho.

En Wikipedia puedes ampliar información sobre el estándar Ethernet.

¿Qué otros nombres reciben las tarjetas de red?

En inglés estos adaptadores también se conocen por al acrónimo NIC (Network Interface Card). Además, hay quién se refiere a ellas haciendo alusión a la tecnología que utilizan. Por ejemplo: tarjeta wifi, placa Ethernet, tarjeta Token Ring, etc.

¿Dónde se utilizan las tarjetas de red?

En todo tipo de ordenadores y computadores capaces de conectarse a otro equipo, ya sea a través de cable o mediante WiFi.

Las tarjetas de red se pueden utilizar en casa o en la oficina para interconectar los diferentes ordenadores entre sí (una red privada o Intranet).

También la utilizamos para acceder a Internet. Para ello conectamos nuestro equipo a traves de su tarjeta de red un enrutador (router) o módem (modulador-demodulador). Estos equipos de red, que tienen su propia tarjeta de red, son los que nos conectan a Internet a traves de su interfaz WAN (Wide Area Network).

Se conoce como interfaz WAN (interfaz de red de area amplia) la parte del enrutador conectada a la red externa. Paralelamente también tenemos el LAN (Local Area Network). El interfaz LAN recibe la conexión a la red local o interna. ¿Qué hace entonces un router o enrutador?

Un router canaliza el trafico desde una red a otra. Desde el interfaz LAN al WAN y viceversa. Es así como nos conectamos a Internet. Incluso si nos conectamos de manera inalámbrica al router.

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